Cómo el aire tóxico reduce la inteligencia

Veneno: Niños de la provincia china de Shandong llevan máscara por la niebla tóxica. © Getty

¿Cómo resolver la crisis del aire contaminado? Un estudio relaciona la polución con “enormes” pérdidas de habilidad cognitiva. El mal aire también causa millones de muertes tempranas al año.

Ahora mismo, hasta el 90% de la población mundial respira un aire con niveles peligrosos de contaminación. Las consecuencias para la salud están bien documentadas, pero ahora los científicos han realizado un nuevo hallazgo alarmante.

Según un estudio realizado a personas chinas, la exposición crónica al aire contaminado puede causar una “reducción severa” de la capacidad aritmética y lingüística. En los casos extremos, equivale a la pérdida de un año de educación.

Las consecuencias son más serias para los hombres y los mayores de 64 años.

La ONG británica Medact dijo que el hallazgo era “extremadamente preocupante”, y que se une a un creciente catálogo de estudios que demuestran los peligrosos efectos de la contaminación aérea.

Este año UNICEF informó de que en torno a 4.5 millones de niños británicos están expuestos a peligrosos niveles de contaminación, lo que puede afectar al desarollo del cerebro y los pulmones. Y la OMS estima que el aire tóxico causa siete millones de muertes prematuras al año.

Los más pobres son quienes más lo sufren, pues el 90% de esas muertes ocurren en países de ingresos medios o bajos. Pero también hay más de 40 ciudades en el RU con niveles peligrosos de contaminación.

El impacto sobre la salud pública es inmenso, pero algunas ideas radicales buscan resolverlo.

El arquitecto Stefano Boer quiere cubrir edificios chinos con árboles y plantas, creando “ciudades bosque” que absorban el dióxido de carbono y compuestos dañinos.

Y el ingeniero aeronátuco Moshe Alamaro planea usar un motor de jet para expulsar hacia la atmósfera el aire contaminado de Delhi, lejos de la población humana, creando una “chimenea virtual” gigante. Pero el proyecto aun debe materializarse.

Otros prefieren métodos económicos y políticos más sutiles, como un “cupo de niebla tóxica” que obligue a las empresas a pagar más a los trabajadores expuestos al aire sucio, incentivando a las empresas a ser menos contaminantes. Entretanto, ciudades como Oslo y París experimentan con la sencilla prohibición ocasional de los coches de sus centros urbanos.

¿Puede la ciencia resolver esta crisis del aire?

Emergencia aérea

La innovación científica es el camino, dicen unos. Las leyes y reglamentos llevan tiempo, y los planes que penalizan a empresas o al transporte son impopulares y difíciles de aplicar. Solo las grandes ideas y la inversión pueden traer el cambio necesario.

Más despacio, dicen otros. Depender de que los científicos nos saquen de esta no es atajar la raíz del problema: nuestra adicción a los combustibles fósiles. Todos tenemos el deber de animar a nuestros líderes a invertir en energías renovables, además de a vivir día a día de manera más sostenible.

Tú Decides

  1. ¿Cuánto te preocupa la polución del aire?
  2. ¿Pueden los políticos resolver el problema por sí solos?

Actividades

  1. Choose five words from the vocabulary section of this article and write a sentence with each of them.
  2. What do you think the quality of air is like in your area? Why do you think this is? Write a paragraph in Spanish with your answer.

Unos Dicen

“El medio ambiente seguirá deteriorándose hasta que abandonemos nuestras prácticas contaminantes.”

B.F. Skinner

¿Tú qué crees?

P & R

¿Qué sabemos?
El estudio se ha basado en mediciones del dióxido sulfúrico, dióxido de nitrógeno y pequeños compuestos en las zonas de residencia de las personas. Aun así, no está claro cuál de estos tres contaminantes es el más nocivo. Los investigadores testaron a personas de 10 años o más, entre 2010 y 2014, con 24 preguntas de aritmética y 34 preguntas lingüísticas.
¿Qué no sabemos?
Si los niveles de contaminación aérea del RU tienen impacto en la capacidad cognitiva de los británicos. A pesar de que algunas zonas urbanas están peligrosamente contaminadas, el RU está mucho menos contaminado que otros países. De las 15 ciudades más contaminadas del mundo, 14 están en India.

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